L’histoire de Stax Records


Jim Stewart a initialement fondé un label de disques appelé Satellite Records en 1957 – sa sœur Estelle Axton l’a rejoint l’année suivante. Sous le nom de Satellite, le couple a négocié un accord de distribution avec Atlantic Records et a connu un succès mineur avec le label Last Night par les Mar-Keys.

Après avoir découvert qu’il existait déjà un label portant le nom de Satellite Records, Stewart et Axton ont renommé leur label Stax Records. Le nom n’était pas la seule chose à changer dans les premiers jours. Bien que le label ait été créé en tant que label country, le changement de visage du quartier de Stewart a suscité un intérêt pour la musique R&B, et le label a changé de genre.

Les bases

  • Quoi : la maison de disques Stax Records
  • Où : Memphis, TN, États-Unis (ville fondatrice)
  • Fondé par : Jim Stewart et Estelle Axton
  • Fondée : 1957
  • Fermé : 1978 (bien que le nom et le catalogue de la société aient été rachetés par Concord Music Group en 2004 et que la marque soit utilisée pour certaines nouvelles sorties).

Stax HQ

Le siège de Stax Records était un vieux théâtre à South Memphis, TN, qui servait de siège social au label ainsi que de studio d’enregistrement et de magasin de disques (qui était toujours géré sous le nom de Satellite Records). Jusqu’au milieu des années 1970, presque tous les succès du label ont été enregistrés dans ce studio, avec le groupe maison Booker T. and the MGs (qui sont devenus des stars à leur tour).

C’est au théâtre converti lui-même que certains attribuent la signature sonore de Stax Records. Les sols ont été inclinés pour permettre l’installation de sièges de type auditorium, créant ainsi un environnement acoustique unique pour l’enregistrement.

Marché du Golfe et de l’Ouest

En 1968, Stax avait connu plusieurs succès et attiré l’attention de Gulf and Western (un important groupe de conglomérat de l’époque), qui a acheté le label cette année-là. Axton vend sa part, Stewart conserve la sienne mais se retire de la gestion quotidienne de l’entreprise, et Al Bell, directeur des relations publiques du label, prend les rênes. Le contrat de distribution avec Atlantic a également été résilié à cette époque. À bien des égards, c’était le début de la fin. Voir plus d’informations ci-dessous sur l’histoire derrière l’accord avec Gulf et Western.

Filiales de Stax Records

Après avoir été ébranlées par les scandales des pots-de-vin des années 1950, les stations de radio des années 1960 étaient très prudentes quant à la diffusion de trop de disques d’une même maison de disques. Pour cette raison, il était très courant à cette époque que les labels créent des « filiales », ce qui revenait essentiellement à sortir un album par le biais du label principal avec le nom d’un autre label sur la pochette de l’album. Stax possédait un certain nombre de ces labels, notamment :

  • Hip
  • Volt (maison d’Otis Redding)
  • Chalice
  • Entreprise

Toute la musique sur ces labels était la propriété de Stax.

Good-bye Stax Records

Bien que Stax ait connu quelques succès majeurs dans les années 1970 alors qu’il opérait en tant que label indépendant – notamment avec Isaac Hayes et son festival Wattstax (où figurait également Richard Pryor) – il ne s’est jamais remis de la perte du contrat avec Atlantic. Gulf et Western ne savaient pas grand-chose de la gestion d’un label et ont gravement mal géré l’entreprise. Malgré les succès de Hayes, de Wattstax et de quelques autres sorties de Stax, Gulf and Western n’en a jamais tiré profit et le label a fait faillite. En 1975, Stax a mis fin à ses activités. Dans les derniers jours, Stewart a réhypothéqué sa maison pour maintenir le label en vie – il l’a perdue lorsque le label s’est effondré.

Catalogue Stax et réapparition du label

Après la faillite de Stax, l’arrière-catalogue du label et le nom Stax ont été rachetés par Fantasy Records, qui a sorti des albums sous le label jusqu’à ce qu’ils vendent leurs droits à Concord en 2004. Concord continue d’utiliser le label. Le catalogue qui a été conservé par Atlantic (voir plus d’informations ci-dessous) reste sous leur contrôle, bien que certains albums aient été cédés à Rhino Records.

Artistes de Stax Records

Parmi les artistes qui ont sorti de la musique sur Stax au fil des ans, on peut citer :

Gulf and Western, Atlantic Records, et One Bad Contract.

Jerry Wexler, d’Atlantic Record, était un grand fan de Stax Records et a travaillé en étroite collaboration avec le label tout au long des années 1960 (il a même insisté pour que certains artistes d’Atlantic enregistrent à Stax pour obtenir le son caractéristique). La relation de distribution entre Stax et Atlantic semblait être bonne jusqu’à ce que Warner rachète Atlantic.

Il y avait une clause dans l’accord Stax/Atlantic qui mettait fin à l’accord si Atlantic était racheté par une autre société. C’est à ce moment-là que Stewart découvrit l’inconvénient du contrat qu’il avait signé avec Atlantic. Le contrat stipulait qu’Atlantic – et non Stax – était propriétaire des masters des albums qu’ils distribuaient. Ainsi, lorsque l’accord entre eux a pris fin, Atlantic s’est retrouvé avec la plupart des plus grands succès de Stax.

Après avoir perdu ses maîtres, Stax a perdu le plus grand artiste de son label à ce moment-là, Otis Redding. Redding est mort dans un accident d’avion quatre jours seulement après avoir enregistré la chanson qui allait devenir son plus grand succès… Sitting on the Dock of a Bay. Sans leurs maîtres et leur plus grande star, les perspectives financières de Stax étaient sombres, et c’est ainsi que Gulf et Western ont réussi à mettre la main sur la part d’Axton dans le label et à faire en sorte que Stewart joue un rôle de second plan (tout en cédant certaines de ses parts).

À un moment donné, il semblait que le label pourrait être sauvé par un accord de distribution avec CBS, grâce à Clive Davis, mais CBS s’est débarrassé de Davis peu après qu’il ait signé l’accord avec Stax, et ils n’ont jamais donné suite après le départ de Davis.

Il est assez étonnant que Gulf et Western aient laissé le label faire faillite au moment où Isaac Hayes est arrivé, mais c’est ce qui s’est passé. Stewart et Bell ont essayé frénétiquement de sauver leur label, sans l’aide de Gulf et Western, et ont joué leurs maisons et leur avenir financier personnel. Ils ont perdu, et comme mentionné précédemment, Stewart a perdu sa maison lorsque le label a fait faillite.

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